Qué es el colesterol? Colesterol bueno y colesterol malo

El colesterol es un lípido con una estructura bastante diferente de la de los fosfolípidos. Es un esteroide formado por la unión de cuatro anillos hidrocarbonados. En un extremo del esteroide se le une una cola hidrocarbonada y al otro, un grupo hidroxilo. En las membranas, la molécula se orienta paralela a las cadenas de los ácidos grasos de los fosfolípidos y el grupo hidroxilo interacciona con la cabeza polar de los fospolípids que la rodean.

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Colesterol bueno y colesterol malo

François Poulletier de la Salle fue quien primero identificó el colesterol en cálculos biliares, el año 1769. Sin embargo no fue hasta el año 1815 cuando el químico Eugène Chevreul llamó este compuesto químico “cholesterine”.

El colesterol está presente en casi todas las membranas animales y forma casi el 25% de los lípidos de membrana de ciertas células nerviosas, pero está ausente en muchos compartimentos celulares y en los procariotas.

Estructura química

La fórmula química del colesterol se representa de dos formas: C27H46O / C27H45OH. Es un lípido esteroide, constituido por cuatro carbocicles condensados o fundidos, denominados A, B, C y D, que presentan varias sustituciones:

  • Dos radicales metilo en las posiciones C-10 y C-13.
  • Una cadena alifática ramificada de 8 carbonos en la posición C-17.
  • Un grupo hidroxilo en la posición C-3.
  • Una insaturación entre los carbonos C-5 y C-6

En la molécula de colesterol se puede distinguir una cabeza polar constituido por el grupo hidroxilo y una cola o porción apolar formada por el carbocicle de núcleos condensados y los sustituyentes alifáticos. Así, el colesterol es una molécula tan hidrófoba que la solubilidad de colesterol libre en agua es de 10-8 M y, al igual que los otros lípidos, es bastante soluble en disolventes apolares como el cloroformo (CHCl3).

Síntesis

Un 20-25% de la producción diaria de colesterol tiene lugar en el hígado (otros lugares de elevado ritmo de síntesis pueden ser los intestinos, las glándulas adrenales y los órganos reproductivos). La síntesis se inicia con una molécula de acetil-CoA y una molécula de acetoacetil-CoA, las cuales son deshidratadas para formar 3-hidroxi-3-metilglutaril CoA (HMG-CoA). Esta molécula es reducida a mevalonato gracias a la enzima HMG-CoA reductasa (este paso es irreversible).

El mevalonato es transformado en 3-isopentilpirofosfat en tres reacciones que requieren ATP y posteriormente es descarboxila a isopentilpirofosfat. Tres de estas moléculas se condensan para formar farnesilpirofosfat debido a la acción de la geranil transferasa.

La escualeno sintasa condensa dos moléculas de farnesilpirofosfat para formar escualeno en el retículo endoplasmático y acto seguido, el oxidoesqualè ciclasa cicla el escualeno para formar lanosterol. Finalmente, el lanoesterol es convertido en colesterol.

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Regulación del colesterol

El colesterol se puede obtener de la dieta (vía exógena) o se puede sintetizar en el organismo (vía endógena) Por ejemplo: un adulto con una dieta baja en colesterol sintetiza de media unos 800mg de colesterol diarios.

El lugar principal de síntesis del colesterol es el hígado y el intestino, y la velocidad de formación del colesterol de estos órganos es un factor muy importante en la concentración celular de esta molécula, por tanto, es primordial poder regular este proceso.

Esta regulación se llevada a cabo por los cambios de cantidad y actividad de la 3-hidroxi-3-metilglutaril-CoA reductasa (HMG-CoA reductasa), que cataliza la formación de mevalonato, uno de los precursores del colesterol.

Los mecanismos para regular la HMG-CoA reductasa son los siguientes:

  • La velocidad de síntesis del ARNm de la reductasa está controlada por la proteína que une el elemento regulador de esteroles (SREBP, “sterol regulatroy elemento binding protein”). Este factor se une a una secuencia de ADN denominada elemento regulador de esteroles. Cuando baja la concentración de colesterol, la proteína SREBP, que en estado inactivo se encuentra en la membrana del retículo endoplasmático, migra al núcleo, se une al factor regulador de esteroles y se aumenta la transcripción. Por el contrario, si la concentración de colesterol sube, la proteína no es liberada del retículo endoplasmático.
  • La velocidad de traducción del ARNm de la reductasa inhibe por metabolitos no esteroles derivados del mevalonato, así como para el colesterol de la dieta.
  • La degradación de la reductasa: esta enzima es bipartito, ya que tiene un dominio citosólico que lleva a cabo la catálisis y un dominio de membrana que detecta señales que conducen a la degradación. Esta región puede sufrir un cambio en su estado de isomerización como respuesta al incremento de concentración de esteroles que hace que la enzima sea más sensible a la proteólisis.
  • La fosforilación disminuye la actividad de la enzima, esto es debido a que como la acetil-CoA carboxilasa (que interviene en la síntesis de ácidos grasos), se desconecta por una proteína-quinasa activada por AMP. Es decir, que cuando la concentración de ATP baja, la síntesis del colesterol se detiene.

Funciones

El colesterol tiene varias funciones en el organismo:

  • Estructural: el colesterol es un componente muy importante de las membranas plasmáticas de los animales (no existe en los vegetales). Aunque el colesterol se encuentra en pequeña cantidad en las membranas celulares, en la membrana citoplasmática se presenta en una proporción molar 1: 1 en relación con los fosfolípidos, regulando sus propiedades físico-químicas, en particular la fluidez.
  • Sin esto, el colesterol se encuentra en muy baja proporción o está prácticamente ausente en las membranas subcelulares.
  • Precursor de la vitamina D esencial en el metabolismo del calcio.
  • Precursor de las hormonas sexuales: progesterona, estrógenos y testosterona.
  • Precursor de las hormonas corticoesteroidals: cortisol y aldosterona.
  • Precursor de las sales biliares, esenciales en la absorción de algunos nutrientes lipídicos y vía principal para la excreción de colesterol corporal.
  • Precursor de las balsas de lípidos (en inglés, lípidos rafts).
  • Algunos estudios muestran que puede que actúe como antioxidante.

Transporte

Dado que el colesterol es insoluble en agua, el colesterol plasmático sólo existe en forma de complejos macromoleculares. Los encargados de transportar el colesterol y los triacilglicéridos son los líquidos corporales en forma de partículas lipoproteïques, que tienen la capacidad de fijar y transportar grandes cantidades.

Estas se pueden agrupar según su densidad creciente: quilomicrones, remanentes de quilomicrones, lipoproteínas de muy baja densidad, lipoproteínas de densidad intermedia, lipoproteínas de baja densidad y lipoproteínas de alta densidad.

Las lipoproteínas de baja densidad son el principal transportador de colesterol en la sangre. Estas partículas tienen un diámetro de 22 nanómetros, una masa de unos tres millones de daltons y contienen unas 1.500 moléculas de colesterol esterificado. La función de las LDL es transportar el colesterol a los tejidos periféricos y regular la síntesis de ex novo en estos lugares.

Por otra parte, la función del HDL es captar el colesterol liberado en el plasma procedente de las células que mueren y del recambio de membranas. A continuación, una aciltransferasa presente en las HDL esterifica el colesterol y lo transfiere a las VLDL o en las LDL.

Niveles de colesterol considerados normales

El contenido en la sangre se puede considerar, para un hombre adulto sano:

  • Colesterol total: Normal 240 mg / dl
  • Colesterol malo: Normal: 160 mg / dl
  • Triglicéridos: Normal: 500 mg / dl

El Instituto Catalán de la Salud considera que 200mg / dl o más de colesterol total en la sangre es alto, sobre todo si la persona tiene además otros factores de riesgo, y que sin estos factores, se considera alto. También es alto nivel entre 200ml / dl y 250mg / dl.

Una persona que haya ya sufrido algún infarto o angina de pecho debería, según el equipo de médicos del Hospital Clínico de Barcelona, de reducir su nivel de colesterol total en la sangre un máximo de 200mg / dl, o incluso todo menos, según el caso, por recomendación de su médico.

Casi la mitad del colesterol presente en la sangre es producido por el propio cuerpo mientras que el resto es ingerida en la dieta. El colegio de farmacéuticos de Barcelona recomienda consumir un máximo 300 mg al día de colesterol, y como indicador práctico comenta que un huevo contiene alrededor de 200 mg.

Para regular el nivel de colesterol en la sangre se puede comer frutas y verduras, que aportan antioxidantes, y pocas grasas saturadas. Con abundantes legumbres, cereales, pescado y productos derivados de la leche que estén desnatados. Cuando la dieta no es suficiente hay que añadir, además, fármacos (hipolipemiantes, por ejemplo, estatinas), bajo prescripción médica.

Colesterol bueno y colesterol malo

El colesterol total que hay en el cuerpo es en realidad la suma de diferentes tipos de colesteroles algo diferentes entre ellos. Algunos son necesarios y beneficiosos para la salud mientras que otros, en exceso, son un factor más que contribuye a cardiopatías y problemas cardiovasculares: son lo que popularmente se conocen como “colesterol bueno” (o lipoproteínas de alta densidad, LAD [o HDL, por sus siglas en inglés]) y “colesterol malo” (lipoproteínas de baja densidad, LBD [o LDL, por sus siglas en inglés]).

En realidad, las LAD transportan el colesterol de los tejidos al hígado, mientras que se creía que las LBD eran las encargadas de repartirlo del hígado en la sangre. Cuanto menos colesterol haya en los tejidos, mejor. Actualmente se ignora la función de los LBD.

Las LAD son lipoproteínas más ricas en proteína y menos grasas mientras que las LBD contienen un porcentaje más alto de grasa.

Los neurólogos del Hospital del Mar de Barcelona han realizado un estudio con Massachusetts General Hospital (MGH) de Boston, publicado en la revista científica Stroke, para saber en parte para qué pueden servir al triglicéridos y los LBD. En él se han analizado un total de 1.135 pacientes que habían sufrido un ictus cerebral (504 del Hospital del Mar y 631 del MGH), y se ha medido la severidad del deterioro que presentaban para relacionarlo con la presencia o ausencia de LBD elevado.

La conclusión es que los pacientes con LBD elevado presentaban menos degeneración de la sustancia blanca del cerebro. Así, un nivel demasiado alto puede provocar un ictus, pero, una vez se ha sufrido, el colesterol contribuye a la recuperación del tejido dañado y mejora el pronóstico.

Según Jordi Jiménez Conde, neurólogo del Hospital del Mar, “No todo es blanco o negro, el colesterol es perjudicial para algunas cosas, pero también tiene su papel beneficioso”, “los resultados invitan a replantearse el uso de tratamientos agresivos para reducir el colesterol “y” nosotros, sin duda, defendemos que se deben reducir los niveles altos de colesterol, pero quizás el balance de riesgos y beneficios deja de ser favorable si lo reducimos a niveles excesivamente bajos”.

Enfermedades

Se diagnostica hipercolesterolemia cuando el nivel de colesterol en suero es igual o superior a 240 mg por decilitro. No puede considerarse una enfermedad sino un desajuste metabólico que puede ser secundario a muchas enfermedades y puede contribuir a muchas formas de enfermedad, especialmente cardiovascular. El colesterol elevado en la sangre se debe a las anomalías en los niveles de lipoproteínas.

Normalmente, el hígado absorbe el colesterol de la sangre utilizando proteínas receptoras que se adhieren al colesterol LDL. Si el hígado “siente” que no necesita más colesterol, deja de “fabricar” la proteína receptora. Es por este motivo que algunas personas tienen un alto nivel de colesterol LDL en la sangre.

La alimentación de una persona también puede afectar este metabolismo. Por ejemplo, cuando se consumen altas cantidades de colesterol en los alimentos, la cantidad de colesterol absorbida tiende a ser mayor, y el hígado parece responder en forma apropiada, deteniendo la formación de los receptores del colesterol LDL.

Como resultado, aumenta el nivel de colesterol en la sangre y se pueden formar placas de ateroma. Al presentarse obstáculos en el flujo sanguíneo, aumenta el riesgo de la formación de coágulos.

El flujo turbulento de la sangre y la inestabilidad del tejido de la placa que sobresale de las paredes de las arterias pueden precipitar una ruptura del tejido de la placa, promoviendo una rápida formación de coágulos y ocasionando un derrame cerebral o un infarto.

Para tener éxito en prevenir las enfermedades cardiovasculares, es importante disminuir el colesterol LDL en la sangre. Existen puntos diferentes de control de las concentraciones de colesterol en la sangre. La genética, el estilo de vida y la dieta ejercen su influencia en la síntesis, secreción y transporte de los lípidos y afectan el metabolismo del colesterol.

En el caso de factores genéticos, podemos encontrar la hipercolesterolemia familiar. Es una afección que se transmite de padres a hijos en la que una persona tiene altos niveles de colesterol “malo” (lipoproteína de baja densidad o LDL) desde el nacimiento.

Esta afección puede causar ataques cardiacos a edades tempranas. La hipercolesterolemia familiar es causada por un defecto genético en el cromosoma 19, lo que hace que el cuerpo sea incapaz de eliminar el colesterol LDL del torrente sanguíneo. Esto provoca niveles permanentemente altos de LDL en sangre, lo que produce que se presente arteriosclerosis edad tempranas.

La afección se transmite de manera característica de padres a hijos en forma autosómica dominante, lo cual significa que la persona sólo necesita recibir el gen anormal de uno de los padres para heredar la enfermedad. Un individuo que hereda una copia del gen se considera heterocigoto.

En casos excepcionales, un niño puede heredar el gen de ambos padres. Los individuos que heredan ambos genes se consideran homocigotos. La hipercolesterolemia familiar homocigótica es mucho más severa. Los niveles de colesterol pueden exceder los 600 mg / dl, lo que incrementa enormemente el riesgo de cardiopatía y ataques cardíacos.

Excreción

El colesterol es excretado por el hígado en forma de bilis y reabsorbido por los intestinos.

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